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História da Ariranha e Origem do Animal

Os cientistas descobriram lontras gigantes do tamanho de lobos que viviam em águas pré-históricas há seis milhões de anos atrás. Os paleontólogos descobriram a maior lontra que já viveu enquanto escavavam um antigo leito de lago em Shuitangba, na província de Yunnan, no sudoeste da China.  A restauração mostrou que a criatura tinha algumas características em comum com texugos, o que levou ao batismo de “Melilutra” –  meles significando texugo em latim e lutra significando lontra.

Antepassados das Ariranhas

A espécie, chamada Siamogale melilutra , era do tamanho de um lobo e pesava aproximadamente 50 kg. , quase duas vezes maior que as maiores ariranhas vivas . Pertence a uma antiga linhagem de lontras extintas, que remonta há pelo menos 18 milhões de anos, anteriormente conhecida apenas de dentes isolados recuperados da Tailândia.

A descoberta de uma caveira, osso maxilar e dentes completos mostrou que a criatura evoluiu para viver de moluscos e moluscos extra grandes que se abriram com sua poderosa mandíbula.  Os dentes são semelhantes às ariranhas modernas, e os especialistas acreditam que eles evoluíram devido à dieta das criaturas.

Múltiplas linhagens de lontras têm dentes arredondados e coroados, levando-nos a perguntar se isso foi herdado de um ancestral comum ou se era uma evolução convergente baseada em comportamentos alimentares comuns em diferentes espécies.  A  análise sugere que a dentição apareceu de forma independente pelo menos três vezes ao longo da história evolutiva das lontras.

A Lontra Pré Histórica

A lontra gigante Enhydritherium terraenovae, um táxon do Novo Mundo que se acredita estar relacionado tanto com a lontra Enhydriodon do Velho Mundo quanto com a lontra do mar Enhydra, foi originalmente descrita com base em material relativamente limitado, principalmente dental.

No entanto, um esqueleto incompleto de E. terraenovae recuperado no  norte da Flórida, inclui crânio, mandíbula, parte do esqueleto axial e a maioria dos membros anteriores e posteriores, aumentando muito o conhecimento desse animal.

Com base neste novo material, a osteologia desta espécie é descrita em detalhes pela primeira vez e permite entender aspectos paleoecológicos e funcionais de E. Terraenovas, como preferência de habitat, modo de natação e dieta a ser inferida ou interpretada em um detalhe anteriormente impossível.

Lontra Pré Histórica

A lontra gigante Enhydritherium terraenovae  era um generalista de habitat em vez de um especialista marinho, como se pensava anteriormente;  era razoavelmente competente para locomoção terrestre ;  usou extensivamente os membros anteriores durante a natação como focas otariides vivas, em contraste com o Enhydra especializado em membros posteriores;  tinham uma dieta generalizada, potencialmente incluindo itens moles como peixe, bem como itens duros, como moluscos de casca grossa. Há evidências científicas para sugerir que as lontras estiveram na Terra nos últimos 23 milhões de anos. Especula-se que a lontra, tal como a conhecemos hoje, possa ter evoluído significativamente há cerca de 7 milhões de anos.

Processos Evolutivos

Para que elas sobrevivessem todo esse tempo, as lontras passaram por muitas adaptações. Algumas delas são específicos apenas para uma determinada espécie, como as ariranhas, enquanto outras ocorreram em relação a todas as lontras. A capacidade de se mover tanto em terra como na água é uma delas, pois todas as lontra dominam esta capacidade, tem pés palmados que os ajudam na água. No entanto, eles também têm cinco dedos em cada pé que os ajudam a se mover facilmente em terra também.

A teoria mais aceita é que essas primeiras lontras já foram apenas animais terrestres. Eles acabaram ficando na água para fugir dos predadores e sobreviver ao que estava acontecendo ao redor deles. Muitos especialistas acreditam que as fontes de alimento ficaram limitadas em terra, então começaram a caçar mais na água para sobreviver. O casaco que eles têm agora era uma maneira de se adaptar às temperaturas frias nessas águas.

Origem das Ariranhas

Muitos se perguntam porque as ariranhas não evoluíram para um animal aquático completo como aconteceu com muitos outros animais. Acredita-se que eles foram capazes de ser versáteis o suficiente para terra e água, devido ao seu pequeno tamanho e à estrutura geral de seus corpos. O que provavelmente aconteceu é que eles passam mais e mais tempo na água devido à necessidade de caçar comida várias horas por dia. No entanto, eles também retornaram à terra à noite para descansar em suas tocas.

A lontra de pelagem lisa ( Lutrogale perspicillata ) da Ásia pode ser a parente mais próxima das ariranhas: comportamento semelhante, vocalizações e morfologia do crânio foram observadas.  Ambas as espécies também mostram fortes ligações entre pares e envolvimento paterno após a reprodução.  Os restos fósseis de lontras gigantes foram recuperados de uma caverna no Mato Grosso brasileiro.  Acredita-se que um gênero extinto, Satherium , seja ancestral da espécie atual das ariranhas, tendo migrado para o Novo Mundo durante o Plioceno ou o início do Pleistoceno.

História das Ariranhas

Os quatro membros do gênero ‘Lontra’, as Giant Otters dividem seu habitat com três, em sua terra natal na América do Sul, a saber, a ‘lontra marinha’ (ou a lontra do mar), a ‘lontra sulista’ e a ‘lontra de rio neotropical’. No entanto, apesar da sobreposição de habitat, os pesquisadores opinam que as ariranhas evoluíram independentemente do mar e das lontras do continente sul-americano.

Neste contexto, deve-se também mencionar que, os fósseis de lontras gigantes foram encontrados no Centro-Oeste dos EUA, que remonta a 3,5 milhões de anos. No entanto, os fósseis das ariranhas, que foram descobertos, são evidentes do fato de que, o último não apareceu antes de 1,9 milhões de anos.

Adaptações Evolutivas das Ariranhas:

As ariranhas são capazes de nadar impulsionando-se usando suas poderosas caudas e flexionando seus corpos longos;

Elas também têm pés palmados ajudando-os a nadar constantemente debaixo d’água;

Sua pele é repelente à água, ajudando-os a manter-se quentes e secos e quentes;

Esses mamíferos amantes da água têm ouvidos e narinas, que podem fechar enquanto nadam debaixo d’água;

Uma coisa surpreendente sobre seus bigodes, que são chamados ‘vibrissas’, é que eles podem usá-los na detecção de mudanças de corrente de água e pressão da água, ajudando-os a localizar e caçar suas presas eficientemente sob a água;

Por causa de seu tamanho e habilidades de natação, esses grandes membros da família da doninha podem competir com sucesso por peixes com outros animais locais, como Jaguares e Caimões Negros;

O pelo dessa lontra é tão denso que a água nunca atinge sua pele.

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