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Habitat do Tuco-Tuco: Onde Eles Vivem?

O tuco-tuco é um roedor subterrâneo do gênero Ctenomys, com mais de 60 espécies exclusivas da América do Sul. Quando passa a maior parte de sua vida no subterrâneo, ele é mais ouvido do que visto: seu nome comum é a onomatopéia de sua vocalização característica “tuc-tuc-tuc”. Apesar de serem comuns nos ambientes em que vivem, são quase desconhecidos em termos de taxonomia e biologia e são considerados uma praga pelos agricultores devido ao seu mau hábito de roer mangueiras e cabos elétricos.

No entanto, no Centro Regional de Pesquisa Científica e Transferência de Tecnologia (CRILAR, Província de La Rioja-UNLaR-SEGEMAR-UNCa) em Anillaco, La Rioja, o tuco-tuco é uma fonte de informações científicas preciosas e espécies modelo para linhas de pesquisa abrangendo cronobiologia, comportamento, ecologia e taxonomia. Além disso, o tuco-tuco promoveu a colaboração e um constante intercâmbio de estudantes e pesquisadores com a Universidade de São Paulo, Brasil; a Universidade de Toronto, Canadá; a Universidade do Alasca, Estados Unidos; e a Universidade da República do Uruguai.

Um Pouco Sobre

O que esse pequeno animal tem em particular para mobilizar tantos cientistas? Por um lado, nos túneis subterrâneos onde as variações diurnas dos parâmetros ambientais habitam são minimizadas e a exposição à luz é esporádica. Por outro lado, os túneis estreitos e escuros representam um ambiente extremo devido à sua baixa pressão de oxigênio, alta pressão de dióxido de carbono, atmosfera saturada de umidade e meio essencialmente sólido. Essas peculiaridades ambientais implicam adaptações específicas, comportamentais e fisiológicas para se ajustarem à vida subterrânea, e é exatamente isso que interessa aos cientistas.

O laboratório CRILAR de Cronobiologia I direto utiliza o tuco-tuco para suas pesquisas sobre relógios biológicos. Dormimos à noite e acordamos de dia porque temos relógios sincronizados com a luz e as trevas. Estes relógios não são exclusivos para humanos; eles estão presentes no resto dos animais, bem como em plantas, fungos e até bactérias. O interesse por ritmos biológicos aumentou nos últimos anos, pois as alterações no sistema circadiano (causadas por turnos, vôos transmericionais ou idosos) estão relacionadas à depressão, dificuldades de aprendizado e tendência a certas doenças.

A ausência de trilhas temporais externas experimentadas pelos tuco-tucos em seus túneis levou à ausência de uma expressão rítmica na atividade e no padrão do sono. No entanto, os resultados de nossas investigações mostraram que, em laboratório, com um ciclo claro-escuro (correspondente a dia e noite) controlado, eles mostram um padrão noturno muito claro: dormem durante o dia e são ativos à noite. Porém, no campo, os padrões rítmicos são revertidos, revelando plasticidade na definição do nicho temporal.

Adaptação

Outra abordagem é a adaptação a altitudes extremas. O que acontece com os relógios biológicos dos tuco-tucos que vivem na Reserva Provincial de Laguna Brava, a mais de 4000 metros acima do nível do mar? Nesse ambiente inóspito, eles devem ter adaptações rítmicas, metabólicas e termorregulatórias específicas para manter populações viáveis. Uma hipótese que propomos é que durante as noites, quando as temperaturas caem abaixo de 0 ° C, a temperatura corporal também o faz permanecendo em um “modo econômico” semelhante à hibernação (torpor diário). É uma maneira de economizar energia em um ambiente onde, além disso, os alimentos são escassos.

O tuco-tuco também é um excelente modelo para pesquisas comportamentais relacionadas às suas vocalizações, uma vez que dentro dos túneis a comunicação adquire características particulares. A linha de pesquisa de etologia CRILAR descreve os parâmetros acústicos da música tuco-tuco e como eles variam de acordo com a idade, diferenças sexuais, sociais e interespecíficas. Por outro lado, as diferentes adaptações à vida subterrânea resultaram em uma especiação prolífica desse gênero, e a linha Mastozoologia do CRILAR procura identificar as espécies de tuco-tuco de La Rioja por meio de análises morfológicas e genéticas.

Tuco-Tuco na Grama
Tuco-Tuco na Grama

Finalmente, as investigações do grupo de Micologia do CRILAR revelaram que esse animal tem um papel essencial na ecologia dos ecossistemas desérticos do Monte. Os tuco-tucos comem as raízes das plantas nativas, a maioria colonizada por fungos que promovem o crescimento das plantas. Depois de depositar suas fezes nos túneis, eles atuam como principais dispersores desses fungos. Isso poderia desempenhar um papel importante na dinâmica da estrutura das comunidades de plantas do deserto, facilitando o estabelecimento de novas mudas.

O tuco-tuco Rioja, além de ser um repositório de mistérios a serem revelados pela comunidade científica, também se tornou a estrela das negociações de divulgação realizadas periodicamente pelo CRILAR para escolas da região. O objetivo dessas conversações não é apenas informar à comunidade o que os cientistas estão fazendo, mas também conscientizar sobre a importância da conservação dos ecossistemas nativos do Monte Rioja. E, a julgar pelo entusiasmo que todas as crianças demonstram, o tuco-tuco é um animal ideal para atingir esse objetivo!

Tuco-Tuco Colonial (Ctenomys Sociabilis)

Tuco-Tuco Colonial
Tuco-Tuco Colonial

É um roedor subterrâneo e colonial que vive apenas na parte norte do Parque Nacional, na cordilheira de Cuyín Manzano. O tuco-tuco em geral é solitário, vive em tocas que cavam no subsolo e saem apenas por breves períodos para alimentar; no entanto, o tuco-tuco colonial evoluiu para um modelo social ou comunitário onde a toca, formada por várias câmaras, é compartilhada por vários indivíduos.

Suas dimensões não excedem a palma da mão. Eles vivem sozinhos em cavernas de dimensões estreitas. E eles têm hábitos crepusculares que os tornam muito difíceis de observar na superfície. Não havia registros de sua presença nas paisagens entrerrianas até recentemente, um guarda-parque atencioso “as sentiu”. Ele não podia vê-los, apenas ouvia o som característico que dá nome a esse pequeno roedor selvagem: “tucococo”. Foi assim que começou a ser rastreada a existência de uma espécie antiga que subsistia ao avanço da fronteira agrícola no meio de um campo de tiro do exército argentino.

Tuco Tuco habita a Terra desde tempos imemoriais. Os registros fósseis permitem datar sua presença que remonta talvez milhares de anos atrás. Mas os dados precisos de sua biologia e evolução são escassos. No momento, pode-se afirmar que este roedor é típico da América do Sul, onde sua família é composta por mais de 60 espécies, e no território argentino sua reconhecida diversidade chega a cerca de 40. Mas, particularmente em Entre Ríos, não foram verificados habitats como refúgios, porque hoje eles já são considerados seriamente ameaçados. Gostou do nosso artigo? Possui alguma dúvida ou dica? Deixe um comentário.

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